HIERBA DULCE (Phyla scaberrima)

La hierba dulce, como su propio nombre indica, es una planta conocida sobre todo por su aroma y sabor dulces. Según parece, las hojas contienen una sustancia 1.000 veces más dulce que la sacarosa. Se han llevado a cabo investigaciones para determinar el potencial de esta planta como sucedáneo edulcorante del azúcar o de la sacarina, pero los experimentos revelaron
que podía tratarse de una sustancia cancerígena.

Su olores parecido al del alcanfor, que representa en tornoal 50 por ciento del aceite volátil de la planta, de ahí que antaño se empleasen las hojas en perfumería. También se .utilizan con fines terapéuticos como expectorante.

Hojas ovales tirando a oblongas, ásperas al tacto, de hasta 6 cm de
largo, dentadas, aromáticas, de sabor muy dulce.diminutas, blancas, en
inflorescencias cilíndricas.

Tallo de unos 60 cm de altura, erecto o tendido. Azúcar azteca

La reputación de la hierba dulce como edulcorante se remonta a muchos siglos atrás. En la actualidad es más probable encontrarla como ornamental en arriates a los que el jardinero busque darles un toque original.

La hierba dulce es de crecimiento rápido, y puede formar una atractiva cobertura del terreno, si bien sólo medra en zonas donde los inviernos sean suaves. En verano quedará preciosa plantada en una cesta colgante. Las hojas adquieren un intenso color rojizo cuando la temperatura desciende a menos de 10°C.

Las plantas del género Phyla se concentran en América del Sur y Central. Son arbustos y árboles pequeños delicados o semirresistentes, algunos de los cuales antes se incluían en el género Lippia. Las hojas de aproximadamente una docena de especies se recolectan de plantas silvestres o cultivadas para usarlas en medicina o como condimento en la cocina. Quizás el más
famoso de todos ellos sea el orégano mexicano (Lippia graveolens), del que se obtiene el orégano, un ingrediente imprescindible en la cocina italiana para aderezos.

Culinario. Las hojas se utilizan para endulzar postres y bebidas.

Medicinal. Se administra como expectorante y estimulante. Antiguamente se usaba como sedante de las vías respiratorias para tratar la tos; beneficiosa para las mucosas. El aceite esencial que se extrae de las hojas posee un efecto reconstituyente, provocando calor y somnolencia.

Cosmético. Su aceite se empleaba en perfumería.

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